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美媒:“卡西尼”改变外星生命搜寻范式

更新:2017-09-15 12:32:05

美媒称,寻找宜居的(以及已经有生命存在的)世界主要聚焦于恒星周围的“宜居带”,即那些既不太热又不太冷、适于液态水存在的区域。不过,由于美国国家航空航天局(NASA)“卡西尼”号探测器的发现,天体生物学家已开始拓展搜索范围。

美国《基督教科学箴言报》网站9月12日报道,土星距离太阳太远,阳光无法融化土星上的冰,然而,“卡西尼”号发现,土卫二的冰壳下涌动着一片巨大的海洋。在没有阳光的情况下,潮汐力使土卫二的海洋保持温暖。土星的引力吸引着土卫二的核,从而推动了热过程,在这颗卫星的内部创造出一个新的“宜居带”。

“卡西尼”号项目科学家琳达·施皮尔克说:“对于寻找生命的工作来说,这毫无疑问是一个范式转变。”

 

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当然,一个宜居的地方不仅仅需要水。不过,在这方面土卫二也不负众望。海水从土卫二表面的裂缝中喷射而出,形成了冰冷的间歇泉,从而使“卡西尼”号得以在飞过土卫二表面的时候直接进行采样。结果发现,土卫二具备生命存在所需要的几乎所有条件:能源来源、碳来源以及盐分和矿物质。

只有两种成分没有找到:磷和硫。“卡西尼”号还缺乏技术来确定它们的存在,或者探测到生命本身,因此这些都要留给今后的任务去发现。

参与“卡西尼”号任务的美国康奈尔大学行星科学家乔纳森·卢宁说:“尽管如此,如果你最终能到达那里,仍然可能会感到失望。也许有一些组成生命所必需的东西我们还不了解。”

卢宁说,相反的情况也可能存在。生命可能存在于一些意想不到的环境中,比如在土星最大的卫星土卫六表面。土卫六与地球有相似之处:雨落到地表,刻画出地形,填充了河流湖泊,并通过气象周期再蒸发到大气中。不过流经其系统的是甲烷而不是水。

卢宁说:“我们不会去土卫六寻找类似地球上的生命。”但那并不意味着土卫六的甲烷湖中就没有某种形式的外星生命。

有些卫星能够挑战我们的宜居性定义,而土星并不是太阳系中唯一拥有此类卫星的行星。木星的卫星木卫二也有自己的间歇泉,它也是“宜居带”之外另一个令人兴奋的海洋世界,并且是NASA未来的探索目标,“木卫二快船”探测器计划在本世纪20年代发射。

无论这些地下海洋世界中能否找到生命,其结果都将具有深远的意义。施皮尔克说:“假如我们在这些海洋世界中找到了生命,那就说明如果把恰当的条件放到一起,生命的诞生也许并不难。”

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